秘密芯片初创公司可能帮助华为规避美国制裁

财经新闻4个月前三灵财经141

当美国政府将华为技术公司列为国家安全威胁黑名单时,它切断了这家中国公司购买美国半导体和其他关键技术的机会。现在华为可能会绕过这些限制。据知情人士透露,这家中国科技巨头正在为其家乡深圳的一家初创公司提供支持,该初创公司已经为一家半导体制造厂订购了芯片制造设备 -- 包括来自外国供应商的设备。根据公开记录和卫星照片,这家羽翼未丰的公司鹏芯微集成电路制造公司由一位前华为高管经营,正在华为总部附近建设设施。知情人士表示,预计华为将购买其大部分(如果不是全部)产品。其中一位知情人士说,众所周知,鹏芯微计划最早在2023年上半年接收设备。如果它成功起步,这家初创公司可以有效地使华为能够回避华盛顿阻止芯片流向它认为是军事和经济威胁的公司的努力。华为代表拒绝置评。低调的鹏芯微已经引起了美国商务部工业和安全局的注意,该局负责监督美国的贸易限制。工业和安全局在回应彭博新闻社的询问时表示,该部门了解这家初创公司以及“与华为关系的指控。工业和安全局一直在寻找逃避出口管制的努力,包括那些与华为等实体名单上的相关方有关的努力,并使用开源、专有和机密信息来证实,然后在适当的时候适用我们的行政或刑法执法和监管工具来解决违规问题”。

 

目前尚不清楚鹏芯微的战略计划是否明确违反了美国的贸易制裁。如果该公司打算向华为供货,那么它可以从美国供应商那里购买的芯片制造设备将受到严格限制。它有更大的自由度从阿斯麦控股ASML和东京电子公司等外国供应商处购买机器,不过它们也可能需要寻求美国的批准,具体取决于所售产品中注入的美国技术的数量。鹏芯微在一份声明中表示,它与供应商签署了协议,目标是在2025年开始生产,但未提及客户。一位熟悉其战略的人士表示,该公司计划明年开始研究其28纳米技术 -- 比最先进的制造技术落后六代。华为可能比任何其他公司都更处于美中紧张局势的核心。特朗普政府于2019年将该公司列入黑名单,并敦促英国和日本等盟国移除其电信设备,因为担心这些设备可能被用于间谍活动。随着华为首席财务官、创始人任正非的女儿以欺诈罪名被起诉,冲突升级(否认有不当行为的孟晚舟去年根据延期起诉协议获准离开加拿大前往中国。)

 

华为付出了沉重的代价。在被列入黑名单之前,该公司是全球最大的移动通信设备供应商,在智能手机业务上与苹果和三星电子展开竞争。它的芯片设计部门海思是中国试图建立充满活力的国内半导体产业的基石。美国的行动将华为赶出许多海外市场,迫使其出售其大众市场电话业务,并切断对其成功至关重要的芯片的获取。任正非在今年的一份内部员工备忘录中表示,面对美国的制裁,公司发现发展越来越困难。鹏芯微将无法建立一个芯片制造业务来匹配曾经为华为供货的行业领导者台积电的能力。但这家初创公司可以帮助华为在智能手机和服务器等几个关键领域重新站稳脚跟。目前尚不清楚该公司是否使用了海思的任何资产、知识产权或人员。拜登总统的政府正在准备对中国获得可能影响鹏芯微和类似案件的芯片技术的新限制。知情人士表示,商务部计划最早在本周推出一揽子规则,收紧对可出口到中国的半导体技术的限制。美国政府正在超越将华为和中芯国际等个别公司列入黑名单,转而支持对所有中国公司实施广泛限制,包括禁止购买人工智能芯片。白宫还在考虑一项行政命令,以限制美国对中国科技公司的投资。美国国家安全顾问杰克沙利文上个月表示:“我们之前一直采用‘滑动规模’的方法,即我们只需要领先几代人。这不是我们今天所处的战略环境。鉴于某些技术的基础性质,例如先进的逻辑和存储芯片,我们必须尽可能保持领先优势”。

 

在中国,华为事件激发了共产党建立国内半导体产业的努力,这是在尖端技术上更好地与美国竞争的长期目标。政府已向该行业投入了数百亿美元。根据贝伦贝格银行的一份研究报告,华为本身已经投资了40多家与芯片相关的公司。贝伦贝格银行的一位分析师在9月份的报告中写道:“尽管华为目前没有任何制造设施,但由于其产品在网络、人工智能计算、云、智能手机、物联网和汽车等终端市场,它将成为推动中国半导体行业最重要的公司之一”。鹏芯微得到了2020年帮助接管华为荣耀智能手机部门的同一个深圳市政府的支持。根据土地购买信息和自己的网站,这家初创公司在12月在该市获得了足够覆盖30多个足球场的土地,并支付了1.58亿元人民币(2300万美元)。卫星照片显示现场的建筑物已接近完工,但尚不清楚其中将安装什么设备以及机械来自何处。

 

芯片制造设备市场由五家公司主导 -- 荷兰的阿斯麦控股ASML和日本的东京电子公司,以及美国的应用材料公司Applied Materials、KLA公司和林研究公司Lam Research。它们都受到复杂的法规限制他们可以卖给华为和其他中国客户。一般来说,美国公司被禁止向中国客户销售比14纳米更先进的设备 -- 比最新技术落后四代。没有特殊许可,美国公司不能向华为出售任何东西。据一位知情人士透露,应用材料公司并未向这家中国初创公司供货。应用材料公司和林研究公司的代表拒绝对鹏芯微发表评论。KLA在一份声明中表示,它遵守美国贸易法规,包括对个别公司及其附属公司的限制。主导光刻设备市场的阿斯麦控股拒绝透露是否与鹏芯微合作,并表示由客户披露其供应商。东京电子的一位代表表示,该公司尚未听说过鹏芯微。据一位知情人士透露,鹏芯微的目标是14纳米和7纳米制造,不如台积电和三星等公司的能力先进,但对中国芯片制造商来说仍然是一个挑战。目前尚不清楚鹏芯微如何保护此类技术。在涉及被美国列入黑名单的公司(如华为)时,阿斯麦和东京电子等非美国公司处于黑暗领域。律师事务所吉布森邓恩和克鲁彻的合伙人艾莉森表示,如果他们的芯片制造设备包含超过一定数量的美国技术,他们将被限制出售给他们知道与黑名单公司合作的客户。她说,“外国制造的商品可能包含微量的美国原产成分”-- 通常为25% -- 而不受限制。

 

工业和安全局前高级官员表示,根据今天的规定,像阿斯麦和东京电子这样的公司可能可以在不跨越这个门槛的情况下生产大部分芯片制造设备。他说:“非美国公司不太可能陷入任何针对华为的规定”。然而,拜登政府的新限制可能会改变这一点。如果这些公司使用任何美国组件或软件,他们可能会决定阻止外国公司向华为供应商出售芯片制造设备。根据招聘网站猎聘发布的招聘视频,鹏芯微已从包括中国华虹半导体公司和台湾联合微电子公司在内的芯片巨头聘请了多名高级工程师。据知情人士透露,它还从宏芯半导体制造公司招聘了工程师,这是一个价值200亿美元的芯片项目,于2020年底倒闭。该公司在其网站上表示,这家年轻的公司的目标是到2025年达到20,000片晶圆的产能,但没有详细说明时间表。一家能够制造14纳米芯片的中国代工厂可能对华为来说已经足够了。网络设备的许多组件 -- 收发器、专用集成电路和开关芯片 -- 都是用这种技术制造的。尽管华为的智能手机业务受到美国制裁的影响,但它仍然能够发展其电信基础设施业务。台积电在2020年放弃了华为的客户身份,切断了进入手机和服务器芯片的关键制造合作伙伴的渠道。知情人士说,如果华盛顿不采取进一步行动,鹏芯微可能会重新开放供应渠道。美国工业和安全局拒绝透露它是否已批准或拒绝任何设备制造商提供鹏芯微的许可证。

 

台湾经济部表示,虽然鹏芯微并未被列入其高科技出口实体清单,但在过去三年中,没有一家台湾公司宣布向这家中国芯片制造商发货。该部补充说,台湾正在加大力度打击中国公司挖走台湾人才。鹏芯微将自己描述为新兴的合同芯片制造商。据该公司网站称,其第一家工厂被地方当局命名为战略建设项目,旨在生产用于汽车、物联网设备和手机的芯片。鹏芯微的一名员工在招聘视频中表示,该公司打算开发自己的技术,因为“美国霸权”迫使中国提出自己的替代方案。另一位员工在视频中表示,其目标是让鹏芯微成为与台积电或中国最大的芯片生产商中芯国际相媲美的代工芯片制造巨头。贝伦贝格银行的分析师在9月份的研究报告中表示,华为将与包括青岛、深圳、北京和上海在内的国内芯片制造商合作,以获得所需的组件。他写道:“在接下来的三到五年内,华为应该能够建立制造设施并开始精简整个半导体生态系统。它的目标是成为汽车行业的一级组件集成商,利用其半导体、设计和制造能力”。


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